CALCUTTA

Traversée par la rivière Hooghly, Calcutta est la capitale du Bengale Occidental. Elle compte 12 millions d'habitants ce qui en fait la deuxième ville du pays derrière Mumbai (Bombay).
Officiellement le nom de Calcutta est Kolkata depuis une décision du gouvernement prise le 24 août 1999. Mais cette modification est loin d'être entrée dans tous les esprits, y compris en Inde.

L'histoire de Calcutta, au regard de l'histoire indienne, est assez récente puisque la ville n'existe en tant que telle que depuis 1690. C'est en effet à cette date, le 24 août exactement, que Job Charnock, un fonctionnaire de la Compagnie des Indes britannique, reçut la permission de construire une usine à Sutanati. En 1698 la Compagnie obtient le droit de collecter les impôts fonciers sur les villes de Sutanati, Kalikata et Govindapur. À cette occasion les trois cités sont réunies en une seule baptisée Calcutta. En 1717, profitant de l'affaiblissement de l'empire moghol, la Compagnie obtient les droits de commerce sur le Bengale. En 1735 la population s'élève à 100000 habitants.
Petit à petit le nabab du Bengale affirme son indépendance vis-à-vis du pouvoir moghol. Le 20 juin 1756 le nouveau nabab, Siraj, attaque Calcutta et s'empare du Fort William. De nombreux anglais mourront dans une des pièces du fort. L'épisode marquera les esprits et deviendra célèbre sous le nom de "nuit du trou noir". La Compagnie fait appel à Robert Clive qui dirige alors Madras. Le 2 janvier 1757 il reprend Calcutta aux côtés de l'Amiral Watson et le 23 juin il bat définitivement les troupes de Siraj lors de la bataille de Plassey. À partir de là, l'influence de Calcutta ne cessera de croître. En 1764, Mir Kasim, le nabab du Bengale s'allie avec l'empereur moghol Shah Alam et avec le nabab d'Oudh pour attaquer les anglais. Mais ces derniers mettent en déroute les troupes du nabab lors de la bataille de Buxar. Le 12 août 1765 clive signe un traité grâce auquel l'Angleterre obtient la collecte des impôts au Bengale, en Orissa et au Bihar.
Calcutta devient la capitale de l'empire britannique en Inde. En 1772 Warren Hastings est nommé gouverneur du Bengale puis gouverneur général l'année suivante. La population compte alors 200000 habitants. Les gouverneurs se succéderont ensuite, étendant un peu plus la domination anglaise sur l'Inde.

Le Bengale devient également le foyer de la contestation pour l'indépendance. De nombreux mouvements de réforme naissent à Calcutta sous l'impulsion des intellectuels bengalis. Suite à de nombreux troubles et à l'échec cuisant de la partition du Bengale, les britanniques décident en 1912 de transférer la capitale de Calcutta à Delhi. Ce transfert n'empêcha pas Calcutta de continuer à croître, tant au niveau économique que démographique. La ville souffrit énormément lors de l'indépendance car sa population était composée d'hindous et de musulmans. Elle souffrit encore en 1971 lorsque la création du Bangladesh car elle vit l'afflux de milliers de réfugiés pakistanais. C'est à cette époque que Mère Thérésa fit connaître les problèmes de Calcutta au monde entier.

Aujourd'hui la ville est toujours aussi surpeuplée et présente aux visiteurs un visage souvent désespérant. Calcutta est toujours malgré tout la capitale culturelle de l'Inde et offre un charme incontestable et étonnant. Elle est dotée d'un métro.

 
  À VOIR
LE FORT WILLIAM
  Le fort actuel fut construit en 1781 sur les fondations de l'ancien prit d'assaut en 1756 par Siraj, le nabab du Bengale. Le nouveau fort pouvait abriter 10 000 soldats et était réputé imprenable. Il a une forme d'octogone irrégulier percé de sept portes. Le vaste espace qui entoure le fort, le Maidan, est traversé de canaux destinés à en inonder une partie en cas d'attaque. Il faut croire que la réputation du fort est fondée puisque depuis sa construction aucun coup de canon n'a été tiré.
Le fort est toujours occupé par les militaires et ses visites ne se font que sur autorisation.
   
LE VICTORIA MEMORIAL
  Ce grand bâtiment de marbre, combinant architecture britannique et architecture moghole, est l'un des plus impressionnants vestiges de la présence britannique à Calcutta. Sa construction débuta en 1906 à l'instigation du Vice-Roi, Lord Curzon, en mémoire de la reine Victoria. Il ne fut inauguré que le 21 décembre 1921.
La statue d'un ange en bronze est posé en haut du dôme d'une hauteur de 61 mètres. Le hall d'entrée mesure 50 mètres de haut. Il est surplombé d'un balcon où l'on peut voir des peintures murales représentant la vie de Victoria.
Les autres pièces abritent quantité d'articles ayant appartenu à la reine, notamment son piano de bois rose, son bureau, des lettres et des manuscrits. On peut également voir le trône de marbre noir du nabab Siraj vaincu par clive en 1757 et une peinture de 6m sur 3m représentant le roi Edouard VII à Jaipur.
 
   
   
LE TEMPLE BIRLA
  Ce temple de 49 mètres de haut est récent puisqu'il ouvrit ses portes en 1996 après 26 ans de construction. L'extérieur du temple est en grès alors que l'intérieur est en marbre. Des sculpteurs de toute l'Inde ont participé à sa construction notamment pour le délicat découpage des murs et des toits. Des extraits de la Baghavad Gita ont été gravés sur le marbre.
Le temple abrite les représentations de Radha, Krishna, Shiva et Durga.
 
   
   
LE TEMPLE DE DAKSHINESWAR KALI
  Construit en 1855 par la rani Rashmoni, c'est là que le sage Ramakrishna aurait atteint l'illumination. L'endroit où il vécut dans le temple est toujours visible et ouvert aux visiteurs. Le temple est dédié à la déesse Kali dont la statue se trouve sur une fleur de lotus en argent. Le temple principal est entouré des 12 petits temple dédié à Shiva.
 
   
   
LE TEMPLE DE KALI (KALIGHAT)
  Construit en 1809 sur les rives de la rivière, le temple de Kali est un important centre de pèlerinage. Le lieu est en effet sacré car d'après la légende, un morceau du corps de la déesse serait tombé à cet endroit (Kalighat) lorsqu'elle fut découpée par Vishnu. La statue de la déesse est en pierre noire et décorée d'or et d'argent. Des chèvres sont toujours sacrifiées pour son culte et tous les ans la statue est baignée lors du snanyatra.
 
   
   
LA CATHÉDRALE SAINT PAUL
  La première pierre de la cathédrale fut posée par l'évêque Wilson en 1839 et elle fut inaugurée en 1847. Elle était la première "église épiscopale" d'Orient. Elle mesure 82 mètres de long pour 27 mètres de large. La tour d'origine de 61 mètres de haut fut détruite une première fois en 1897 après un séisme puis une seconde fois en 1934 après un nouveau tremblement de terre. Elle fut reconstruite en 1938 sur le modèle de la Bell Harry Tower de la Cathédrale de Canterburry.
À l'intérieur on peut voir de magnifiques vitraux et très beaux bancs en bois sculptés. Le mur est est recouvert de deux splendides fresques florentines. La tombe de l'évêque Wilson se trouve dans une petite pièce au sous-sol de la cathédrale.
 
   
   
LE BELUR MATH
  Le Belur Math est le siège de l'Ordre Ramakrishna. Il fut construit en 1938 à la mémoire de Sri Ramakrishna qui prêcha l'unité des religions au 19ème siècle. Le développement du Math fut surtout l'oeuvre de Swami Vivekananda. Les cendres des deux hommes ont été placées à cet endroit. Le bâtiment est le mélange d'une mosquée, d'un temple et d'une église.
 
   
   
LA MOSQUÉE NAKHODA
  Cette mosquée, la plus grande de Calcutta, fut construite entre 1926 et 1942 sur le modèle du mausolée de l'empereur moghol Akbar situé près d'Agra. La porte d'entrée de la mosquée est une imitation de la Buland Darwaza de la Jama Masjid de Fatehpur Sikri. Elle possède un large dôme et des minarets de grès rouge de 46m de haut. Elle peut accueillir jusqu'à 10000 fidèles.
 
   
   
LE WRITER'S BUILDING
  Ce bâtiment fut construit en 1780 pour abriter les avoués et les clercs de la Compagnie des Indes. Il abrita ensuite le Collège de Fort William puis devint un siège administratif. Aujourd'hui il est le siège du Secrétariat d'État. Sa façade de style corinthien ne fut ajoutée qu'en 1889. Des statues ornent le parapet du toit.
 
   
   
LE PONT D'HOWRAH
 

Officiellement baptisé Rabindra Setu, le pont d'Howrah fut construit en 1943 afin de faciliter le transport militaire entre Calcutta et la ville voisine d'Howrah. Aujourd'hui il est la principale porte d'entrée de Calcutta. Le pont mesure 450 mètres de long sur une seule arche et il est une merveille d'ingénierie. Il peut s'allonger de plus d'un mètre lors des grosses chaleurs d'été. Plus de 50 000 véhicules et 2 millions de personnes y transitent chaque jour.
N'oubliez pas qu'en Inde les ponts sont considérés comme des endroits stratégiques militaires et qu'il est formellement interdit de les prendre en photo.

   
LA SHAHID MINAR
  Baptisée originellement Ochterlony Monument par les anglais, cette colonne de 48 mètres de haut fut érigée en 1828 pour commémorer la victoire anglaise lors de la guerre népalaise de 1814. Le style est un mélange d'architecture syrienne, égyptienne et turque. En 1968 elle fut rebaptisée Shahid Minar (Colonne des Martyrs) en mémoire des combattants indépendantistes indiens. Les visiteurs peuvent gravir les 218 marches qui mènent au sommet mais seulement après avoir obtenu une autorisation délivrée par les forces de police.
La place qui entoure la colonne est un lieu de rassemblement habituel pour les manifestations ou pour les meetings politiques.
 
   
   
LE TEMPLE DE PARESHNATH
  Il s'agit d'un temple jaïna construit en 1867 et dédié à Shitalnatha, le dixième Tirthankara. Une lampe à huile brûle de manière continuelle. Le temple est entouré d'un arboretum orné de nombreuses effigies jaïnas. Trois autres temples se trouvent à proximité dont un dédié à Mahavira, le 24ème Tirthankara.
 
   
   
LE RAJ BHAVAN
  Ce palais fut édifié entre 1797 et 1803 pour servir de résidence au Gouverneur Général. Le Bhavan possède six portes surmontées d'un lion, symbole de l'empire britannique. Une collection d'antiquités se trouve à l'intérieur, dont le trône de Tipu Sultan. Un beau jardin entoure le bâtiment.
Aujourd'hui le Raj Bhavan abrite la résidence du Gouverneur du Bengale.
 
   
   
 
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